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Grâce à ses compétences et ses équipements spécifiques, le CEA contribue à de nombreuses actions au service de l'art et de la culture.
Les techniques de conservation et de restauration
Ainsi, le programme Nucléart a été engagé dès 1970 à Grenoble. Son objectif : appliquer dans le domaine de la conservation du patrimoine culturel certaines des propriétés spécifiques du rayonnement gamma. L'irradiation, en détruisant les organismes vivants comme les champignons, les bactéries ou les virus à l'intérieur des objets, permet leur désinsectisation et leur désinfection. Cette technique, applicable à divers types de matériaux : bois, pierre, cuir... est utilisée dans le traitement de conservation et de restauration d'objets d'art, d'ethnologie et d'archéologie.
Une autre technique permet de conserver des vestiges très dégradés : statues rongées par les vers, épaves anciennes en bois gorgé d'eau... Dans ce cas, un traitement d'imprégnation par une résine photosensible, suivi d'un durcissement sous irradiation (polymérisation) permet de consolider puis de restaurer les œuvres. Depuis, les méthodes de traitement se sont diversifiées (lyophilisation par exemple) et des travaux de restauration des bois archéologiques sont désormais effectués.
La datation
Bien sûr, la datation au carbone14 est une autre des « spécialités CEA ». Mesurer la teneur en carbone14 de peintures préhistoriques, d'ossements, de poterie, de coraux ou de sédiments permet de déterminer leur âge jusqu'à 50 000 ans ! Aussi les domaines d'application sont-ils nombreux : archéologie, climatologie, vulcanologie... L'accélérateur Artemis est dédié, entre autre, à l'analyse des matériaux du patrimoine depuis sont installation à Saclay en 2003.
La radiographie de statues
Autre exemple : avant que la salle consacrée à la Vénus de Milo au Louvre ne soit rénovée, les conservateurs ont fait appel au CEA pour faire passer une radiographie du bassin (un peu particulière puisqu'aux rayons gamma et 9 heures durant pendant 2 nuits) à la célèbre statue. Il a ainsi été possible de vérifier si l'assemblage des 2 blocs de marbre qui la constituent était solide et si elle présentait des zones fragilisées en profondeur, avant de la déplacer sans risque.
Les archéomatériaux
Le CEA se penche aussi sur les archéomatériaux. Des méthodes d'analyses fines comme la métallographie, la microscopie électronique, la micro-diffraction et la micro-fluorescence des rayons X permettent de comprendre les métaux anciens et leur altération, par exemple dans la cathédrale de Beauvais. La neutronographie et les diagrammes de diffraction permettent de restituer quand à eux les procédés de fabrication d'objets métalliques, comme pour une hache étrusque étudiée en 2006.
Des techniques informatiques de pointe sont aussi mises à disposition des conservateurs. Grâce à un logiciel qui permet une reconstitution en 3D d'œuvres d'art, à partir d'images 2D ou de projection de lumière structure, les musées disposent d'un outil peu onéreux de représentation de leur fond sur leur site. En architecture, un autre système de modélisation rapide couple une caméra vidéo à un télémètre. Associé au développement d'algorithmes innovants de détection d'éléments architecturaux dans les images, il permet un rendu immédiat 3D des bâtiments.
Légende photo : La Vénus de Milo. Détermination et préparation du contrôle gammagraphique. Cette opération a été menée pour visualiser l'intérieur de la statue afin de repérer ses zones fragiles, avant de pouvoir la déplacer lors de la rénovation de la salle qui lui est dédiée.
© C.Dupont/CEA

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